dimecres, 7 de setembre de 2011

L'enigma dels llacs assassins

 El llac Nyos després d'una erupció límnica

Sota la Superfície mansa d'alguns llacs, un monstre amb ell poder d'exterminar una milionada de persones està a l'aguait. En llurs profunditats, l'aigua amaga un secret sinistre. Ha matat i vet aquí que els abans i ho pot tornar a fer.
Una matinada de fa 25 anys al nord-oest del Camerun, uns pagesos es depertaren i van trobar que molts dels seus familiars i veïns havien mort durant la nit.
"Estava envoltada de gent morta, a dins de la casa, d’altres fora o darrere de les cases ... i dels animals a tot arreu: tota la família. Érem 56 però 53 van morir ". Així va tractar Monica Lom Ngong de descriure a la BBC la tragèdia de la qual va ser testimoni en el seu poble el 1986.
El que ella va veure no va ser l'únic escenari macabre. Aldees senceres van despertar sense vida: cossos d'animals i persones al terra. No hi havia senyals de pànic. La gent s'havia mort mentre dormia o cuinava.
1.800 persones van morir, sense òbvia explicació.
El que pocs sabien era que aquesta no era la primera vegada que alguna cosa així succeïa.


Dos anys abans, en un altre lloc del Camerun ...

En les primeres hores d'un matí de 1984, Ahadji Abdou feia camí cap a la seva granja del Camerun i va veure una cosa que mai oblidarà.
"Vaig pensar que era un accident de trànsit. Vaig baixar de la meva bicicleta i em vaig quedar paralitzat. Hi havia gent morta a tot arreu de la carretera. Una cosa terrible havia succeït".
En qüestió d'hores, es van trobar 37 cossos de persones mortes. Estranyes versions sobre la causa dels seus morts van arribar al llogaret proper.
"Vam sentir que havien estat massacrats. Però dos homes van venir i ens van dir 'no sabem què és, però mata gent". Ens van explicar que eren 12 persones en un camió i que 10 van morir. Que ells anaven muntats al sostre del camió i que la resta estaven sota la coberta. Que el conductor va ser el primer a sortir per veure si alguna cosa li passava al motor, i que es va desplomar. La resta dels homes van decidir sortir del vehicle i van morir ", li va explicar a la BBC Motapon Oumarou.


El pànic es va estendre

"Mai havíem vist una cosa així", va dir a la BBC el primer metge que va arribar al lloc, Pierre Zambou, de l'Hospital Foumbot.
Semblava com si fossin víctimes d'una malaltia altament contagiosa. "No teníem mascaretes ni guants. Els vam ficar en un jeep militar i ens els vam endur".
La mort de tanta gent havia estat tan sobtada que van començar a circular rumors que es tractava d'una arma biològica mortífera.


Armes biològiques

Si algú estava fent proves secretes d'armes biològiques, els Estats Units volia saber-ho, així que uns mesos després va enviar al científic Haraldur Sigurdsson a investigar els estranys esdeveniments ocorreguts en Monoun.
La guerra biològica va ser descartada ràpidament: semblava més aviat que les víctimes havien estat sufocades ... però amb què? Sigurdsson va decidir parlar amb testimonis per reconstruir els fets i va descobrir que hi va haver qui van veure l'assassí.
"Vam veure un núvol, un núvol blanc i espessa a uns pocs metres de nosaltres. Però va desaparèixer en un instant", va recordar Motapon Oumarou.
Aquesta va ser la primera pista, però hi havia una altra: les 37 persones havien mort en una carretera que passava pel Llac Monoun.
Sigurdsson va anar al llac, es va muntar en una barqueta i va prendre mostres d'aigua del lloc més profund.
"L'aigua era plena de gas. Pujaven bombolles enormes. Immediatament em vaig adonar que les aigües profundes estaven saturades de gas".
Era un gas que no es podia veure, que no feia olor ni sabia a res. Un gas que en altes concentracions, sufoca.
"Vaig entendre que el diòxid de carboni -CO2- havia estat l'agent asfixiant".
Però quedaven d’altres incògnites i abans que pogués aclarir, el núvol assassina va tornar a atacar.


Ous podrits a Monoum i Nyos

Les 1.800 persones que van morir mentre dormien al nord-est del Camerun també vivien prop d'un llac, el Nyos.
En aquest cas, la quantitat de fatalitats i l'extensió del dany era tan gran que el fet va sortir a la llum pública i va commocionar el món.
Més científics van arribar a tractar de resoldre el misteri, i van trobar que els supervivents també recordaven un núvol blanc.
No obstant això, hi va haver altres pistes que inicialment van causar confusió.
En els dos llocs, els supervivents parlaven d'una olor a ous podrits i pólvora. I a Nyos, deien haver escoltat una explosió.
Tot apuntava que el culpable no era el CO2 sinó diòxid de sofre-SO2-, i com tant Monoun com Nyos són llacs de cràter, semblava una conclusió lògica.
Es tractava, segons sembla, d'una explosió volcànica ocorreguda sota dels llacs.
Però el que per un moment va semblar tornar-se en una investigació ordinària, els va portar a un descobriment extraordinari sobre com els llacs maten.


Inodor però pudent

A les aigües del Llac Nyos, no es van trobar quantitats suficients de sulfur ni es va registrar l'alça en la temperatura de l'aigua que avalessin la teoria d'una erupció subterrània.
L'altra possible explicació era la que havia trobat Sigurdsson en la seva exploració de la tragèdia anterior al Llac Monoun però com podia ser que l’inodor, incolor CO2 en comptes del pudent sulfur fos el causant de tantes morts?
"Això era una cosa difícil d'entendre, fins que ens topem amb uns escrits sobre un estudi amb pilots de guerra en què s'havien utilitzat altes concentracions de CO2 i resulta que actua com un al•lucinogen sensorial", va explicar a la BBC George Kling, de la Universitat de Michigan, que formava part de l'equip de recerca.
"Una de les al•lucinacions que més van relatar aquests pilots va ser l'olor a ous podrits i pólvora".
Mentrestant Sigurdsson havia analitzat les seves mostres i comprovat que el diòxid de carboni del llac provenia de les profunditats de la Terra.
"El gas arriba al llac però no forma bombolles ja que el pes de l'aigua és tal que el dissol, per això no ho veiem. Però si s'allibera la pressió de sobte, el gas brolla de manera explosiva".
Els científics diuen que el que passa és semblant a quan s'agita una ampolla de xampany i després s'afluixa el suro.
Deus màgiques
Els científics a Nyos van comprovar que la teoria de Sigurdsson -que es coneix com el fenomen del llac explosiu o erupció límnica -era correcta, i es van preguntar com arribava tant de CO2 al llac.
Els locals els havien narrat unes estranyes històries sobre fonts màgics que mataven granotes i aus. Amb prou feines qualsevol animal petit s'acostava, queien morts, com la gent de Nyos.
Quan van anar a veure les misterioses fonts, van trobar que l'aigua era plena de bombolles i que eren de diòxid de carboni en unes quantitats alarmants.
Van concloure llavors que aquestes deus injectaven el gas a l'aigua i que conforme la concentració creixia, el llac es convertia en una enorme bomba química de temps. Només requeria d'un detonador.
Hi ha diverses teories sobre quin va ser el disparador en el cas del Llac Nyos. Una és que la tragèdia va ser desencadenada per un ensorrament a la paret del cràter que alberga al llac.
Nyos continua sent una amenaça potencial per als qui viuen a l'àrea, però ara compta amb un sistema de canonades que ajuda a alleujar la pressió fent que el gas es dispersi.
El desastre de Nyos va fer que s'examinessin tots els llacs profunds d'Àfrica i Indonèsia i es va determinar que tots eren segurs excepte un: el Llac Kivu, a Rwanda.
És un dels més grans i profunds del continent i dos milions de persones viuen a les seves costes.
L'única cosa que podria disparar un alliberament del mortífer gas seria un incident geològic massiu.
El problema és que el Llac Kivu està en una zona de terratrèmols i envoltat de volcans actius, inclòs la Muntanya Nyiragongo.

 Amb un sistema de canonades s'alleugera la pressió del llac Nyos. 


BBC, 4 de setembre de 2011

Cap comentari:

Publica un comentari a l'entrada